Fertilizar continuamente, no las vacas, es el problema en los pastos sensibles

8 de junio 2004, Servicio Noticiero del ARS: Aunque el ganado agrega algún nitrógeno a los pastos por sus heces y orina, la cantidad no es suficientes para justificar sacar el ganado del pasto, según un científico del Servicio de Investigación Agrícola (ARS), aun cuando el pasto está sobre el agua subterránea contaminada con niveles altos de nitrato-nitrógeno.

Un estudio por Lloyd Owens, un científico del suelo en el Laboratorio de la Cuenca Experimental de los Apalaches Norteños, mantenido por el ARS en Coshocton, Ohio, ha mostrado que no hay diferencias en los niveles de nitrato en las aguas subterráneas si hay ganado o no sobre los pastos.

Lo que si hace una diferencia es fertilización. Pastos con altos niveles de nitrato no deben ser fertilizados por lo menos unos años, hasta que los niveles se disminuyan suficientemente. Las pautas de la Agencia de Protección Ambiental de EE.UU. (EPA por sus siglas en inglés) estipulan 10 partes por millón (ppm) de nitrato-nitrógeno como el nivel máximo seguro permisible para el agua potable.

Owens estudió pastos con niveles de nitrato-nitrógeno de 13 a 26 ppm en aguas subterráneas, causados por la fertilización pesada experimental por 11 años antes del estudio. Él dejó de fertilizar por un estudio de siete años para averiguar si los niveles de nitrato se reducirían a niveles seguros. Para comparación, él dejó el ganado a pastorear en dos pastos, pero en otros dos pastos los excluyó con cerca y hizo heno.

En el agua subterránea debajo de tres pastos, los niveles de nitrato-nitrógeno se redujeron más bajo de 10 ppm entre los tres años; después de cinco años, los niveles debajo de todos los cuatro pastos se redujeron a 2-4 ppm.

Por las condiciones del suelo, algunos campos son más propensos a los niveles altos de nitrato. Si los campos se fertilizan cada año, eventualmente podrían tener problemas. El hallazgo es buena noticia para los granjeros porque ellos no tienen que sacar el ganado de estos campos que tienen problemas si no aplican más fertilizante por un rato. Dejar el ganado a pastorear ahorra el tiempo y el trabajo de embalar el heno para pienso, el cual se hizo en los dos pastos donde el ganado no podía pastorear.

En el estudio de Owens, cuando no se aplicó fertilizante, solamente hubo una reducción ligera en el crecimiento del césped, así que no parece ser una desventaja seria para los granjeros, especialmente comparado con el beneficio ambiental.

Más información sobre la investigación de nitrato se puede encontrar en la revista 'Agricultural Research' de mayo, disponible en: http://www.ars.usda.gov/is/AR/archive/jun04/nitrate0604.htm


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